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La maladie de Waldenström (MW), également connue sous les appellations de macroglobulinémie et d’immunocytome, est un lymphome malin. La maladie est généralement associée à une production anormale d’immunoglobuline M (IgM) monoclonale par les cellules du lymphome. Dans certains aspects, la maladie de Waldenström est similaire au myélome multiple. Cependant, elle montre un parcours beaucoup plus bénin. Dans la suite de cet article, nous nous intéresserons aux symptômes, au diagnostic et au traitement de cette affection.

Qu’est-ce que la maladie de Waldenström ?

La macroglobulinémie de Waldenström est un trouble malin de la moelle osseuse et des tissus lymphatiques. C’est un type de lymphome caractérisé par la présence d’un nombre anormalement élevé d’un type particulier de globules blancs appelé lymphocytes B. 

Jan Gösta Waldenström
Le Suédois Jan Gösta Waldenström a le premier décrit la maladie qui porte son nom.

À mesure que ces cellules s’accumulent dans le corps, des quantités excessives d’un anticorps connu sous le nom d’IgM sont produites. De grandes quantités d’IgM provoquent l’épaississement du sang et affectent la circulation du sang dans les vaisseaux sanguins plus petits. Les petits vaisseaux sanguins peuvent se déchirer, entraînant des saignements au nez, aux gencives ou à la rétine.

Il s’agit d’une maladie lymphoproliférative rare à progression très lente, qui touche principalement les personnes très âgées. C’est un type de cancer qui ressemble à la maladie de Kahler. La maladie relève du lymphome non hodgkinien (cancer des ganglions lymphatiques). Elle représente 1 à 3% de tous les lymphomes non hodgkiniens.

La maladie doit son nom à l’interniste suédois Jan Gösta Waldenström (1906-1996) qui l’a décrite la pour la première fois en 1944. La maladie de Waldenström est plus fréquente chez l’homme que chez la femme. L’âge moyen au moment du diagnostic est d’environ 60 ans. La maladie de Waldenström est diagnostiquée chez les moins de 45 ans dans seulement 4% des cas. Le lymphome se développe lentement et, même s’il ne peut être guéri, le pronostic est bon.

Quelle est la cause de la maladie de Waldenström ?

Les véritables causes de la macroglobulinémie de Waldenström ne sont pas connues. La théorie principale est l’effet des infections virales et l’impact négatif d’un facteur génétique. La maladie de Waldenström se développe à la suite d’une augmentation pathologique de la production de protéines IgM, entraînant une augmentation de la viscosité du sang et contribuant ainsi au développement de la thrombose.

Quels sont les symptômes du syndrome de Waldenström ?

Les patients diagnostiqués ne présentent pas toujours de symptômes. Parfois, la maladie est découverte par accident chez une personne qui ne présente pratiquement aucun symptôme. Les symptômes les plus fréquents sont identiques à ceux des autres formes de lymphome non hodgkinien: 

  • perte de poids
  • perte d’appétit
  • fièvre
  • sueurs nocturnes
  • ganglions lymphatiques enflés.

À mesure que la maladie progresse et que les cellules du lymphome s’accumulent de plus en plus dans la moelle osseuse, le foie et la rate, la production d’hématies, de lymphocytes et de plaquettes sains est perturbée, ce qui entraîne une pénurie de ces cellules.

Personnes âgées
Les personnes âgées de plus de 60 ans sont les plus touchées par la maladie de Waldenström. Les symptômes incluent la baisse de la vision, la perte de poids, les sueurs nocturnes dues au manque de globules rouges, l’hypersensibilité aux infections en raison de l’insuffisance de globules blancs.. la liste des symptômes est encore longue.

Les symptômes qui peuvent survenir sont les suivants:

  • fatigue due à un manque de globules rouges
  • risque accru de saignement en raison d’un manque de plaquettes
  • sensibilité accrue aux infections due à une pénurie de globules blancs 
  • gonflement des ganglions lymphatiques, de la rate et du foie dû à la prolifération des cellules du lymphome
  • hyperviscosité

De plus, une quantité anormale de protéine IgM est produite. Étant donné que l’excès de protéines IgM anormales circule dans le sang, le sang peut devenir visqueux. Cela peut entraîner une réduction du flux sanguin vers les organes. L’hyperviscosité peut conduire à des symptômes comme des problèmes de vision, des maux de tête, des vertiges, ainsi que des problèmes cardiaques. Le cœur doit, en effet, travailler plus fort pour pomper le sang sirupeux à travers le corps

La polyneuropathie survient chez 20% des patients. Ce symptôme affecte le système nerveux périphérique qui transporte les informations du cerveau et de la moelle épinière vers toutes les autres parties du corps. Les nerfs périphériques renvoient également au cerveau et à la moelle épinière des informations sensorielles, telles que la perception de la douleur, du froid ou de la chaleur. Lorsque le système nerveux périphérique est endommagé, cette connexion entre le cerveau et le reste du corps est interrompue. 

On distingue trois types de neuropathies, à savoir la neuropathie sensorielle, la neuropathie sensori-motrice (contrôle musculaire) et la neuropathie autonome (respiration, digestion, fonction cardiaque, fonction des glandes). Chaque nerf périphérique ayant une fonction très spécifique dans une partie spécifique du corps, toutes sortes de symptômes peuvent survenir: engourdissements temporaires, fourmillements, sensation de piqûre, hypersensibilité au toucher ou faiblesse musculaire. 

Des symptômes plus graves peuvent également apparaître: douleur brûlante (surtout la nuit), atrophie musculaire, paralysie, dysfonctionnement des organes ou des glandes. L’organisme peut également avoir des difficultés à digérer les aliments ou à réguler la tension artérielle et la température corporelle. Dans les cas les plus extrêmes, le patient peut avoir des difficultés à respirer ou être sujet à la défaillance de certains organes.

Une complication rare (moins de 1%) de la maladie de Waldenström est une cryoglobulinémie associée au phénomène de Raynaud. Cette complication survient en raison d’une détérioration du système circulatoire. En association avec l’hyperviscosité, la circulation sanguine vers certaines parties du corps peut être bloquée.

Comment se fait le diagnostic de la maladie Waldenström ?

Le médecin traitant analyse les plaintes du patient, ainsi que ses antécédents familiaux et médicaux. Au cours du diagnostic, les examens suivants sont réalisés :

  • examen physique,
  • analyse sanguine biochimique,
  • analyse générale du sang,
  • examen histologique de la moelle osseuse,
  • trépanobiopsie,
  • électrocardiographie,
  • analyse de l’urine du patient,
  • échographie des organes internes de la cavité abdominale.

Des antécédents médicaux détaillés peuvent déjà fournir les premières indications de la maladie. En particulier, l’apparition de fatigue, d’épistaxis, de vision brouillée, de vertiges, de maux de tête et de parésie transitoire devrait inciter à poser un nouveau diagnostic.

Un examen physique approfondi peut révéler des signes d’infiltration d’organes (splénomégalie, hépatomégalie, lymphadénopathie), de déficits neurologiques focaux ou de modifications ophtalmologiques (segmentation du vaisseau, dilatation de la veine rétinienne).

Les tests sanguins peuvent aider à détecter une diminution des cellules sanguines saines. En outre, ils peuvent être utilisés pour détecter les protéines produites par les cellules malignes (immunoglobuline M ou IgM). Les analyses de sang nous permettent également d’évaluer les fonctions d’organes internes (reins, foie) qui peuvent être affectés par la macroglobulinémie de Walden. Le syndrome d’hyperviscosité se traduit par une augmentation de la vitesse de sédimentation et une diminution de la valeur de l’hématocrite. Il peut être objectivé par la détermination de la viscosité du plasma.

Lors d’une biopsie de la moelle osseuse, le médecin utilise une aiguille spéciale avec laquelle il prélève un échantillon de la moelle osseuse à partir de l’os pelvien. L’échantillon est examiné afin de détecter la présence de cellules malignes. Le cas échéant, des analyses de laboratoire avancées permettent aux médecins de déterminer les caractéristiques des cellules cancéreuses, y compris les mutations génétiques

Les études d’imagerie peuvent aider votre médecin à déterminer si vous avez des métastases. Les études d’imagerie comprennent la tomodensitométrie (CT) ou la tomographie à émission de positrons (TEP).

Diagnostic de la maladie de Waldenström
La tomographie à émission de positrons est l’un des examens qui permettent de diagnostiquer la maladie de Waldenström.

Comment se fait le traitement de la maladie de Waldenström ?

Au début de la maladie de Waldenström, en l’absence de lymphadénopathie, de splénomégalie ou d’hépatomégalie, aucun traitement cytostatique n’est effectué.

Lorsqu’il y a des signes de dissémination d’infiltrats lymphoïdes ou d’une augmentation significative du contenu en IgM dans le sang, l’administration de chlorobutine par voie orale est recommandée à raison de 6 à 8 mg par jour. Une rémission de la maladie survient généralement en moins d’un mois. Après ce délai, la dose de chlorobutine est réduite à 2 à 4 mg par jour, puis le patient reçoit cette dose tous les deux jours. Un tel traitement peut durer plusieurs années. En cas d’efficacité insuffisante ou d’intolérance à la chlorobutine, les patients sont soumis à un traitement à la cyclophosphamide, à raison de 50 à 200 mg par jour.

En cas de saignements, de vascularite avec syndrome de Raynaud ou de crises hémolytiques, le médecin peut prescrire 40 à 60 mg de prednisolone par jour. Si l’effet clinique est positif, la dose de prednisone est réduite lentement sur une période de 1 à 2 mois, jusqu’à l’arrêt complet du traitement.

Si la monothérapie avec des cytostatiques individuels est inefficace, un autre programme de traitement est mis en œuvre. Le premier jour, le patient reçoit 1,5 à 2 mg de vincristine par intraveineuse. Le même jour, il reçoit également 1 mg/kg de carmustine par intraveineuse ou 80 à 120 mg de belustine par voie orale. 700 à 1000 mg de cyclophosphamide sont administrés quotidiennement. Du premier au septième jour de traitement, de la sarcolysine est administrée par voie orale à raison de 10 mg par jour. De la prednisolone par voie parentérale est également administrée à raison de 1 mg/kg/jour. La dose de prednisone est progressivement réduite à partir du 8ème jour de traitement, avec une annulation complète le 22ème jour.

Pour éliminer l’excès d’IgM du sang, on utilise une plasmaphérèse. Elle est effectuée 2 à 3 fois par semaine. Elle consiste à éliminer 1 à 2 litres de plasma à la fois. Le plasma prélevé est remplacé par un volume adéquat de solution d’albumine ou de plasma fraîchement congelé.